白血病是什麼?

白血病 (leukemia) 俗稱血癌,疾病的起因是體內異常血球增加,影響正常血球濃度,患者會出現疲倦、易出血等症狀,受感染的機率也因此提高。

這些異常血球從何而來?要回答這個問題,必須先了解身體的造血過程。

血液的誕生歷程

若將血液放到顯微鏡下觀察,可發現血液其實是由很多血球細胞所組成。

血球細胞源自骨髓,骨髓裡的造血幹細胞 (hematopoietic stem cells) 會分化成骨髓幹細胞 (myeloid stem cell) 與淋巴幹細胞 (lymphoid stem cell)。

細胞的分化過程持續進行,骨髓幹細胞會再分化為多種芽細胞,各芽細胞再分化為紅血球 (red blood cell)、血小板 (platelet) 及具有免疫功能的白血球 (leukocyte) 與單核球 (monocyte)。

這些芽細胞中,骨髓芽細胞 (myeloid blast cell) 能分化為白血球,但對白血病患者來說,數量偏高的骨髓芽細胞不但無法強化免疫,反而是疾病的警訊。

淋巴幹細胞的分化過程則較為單純,它會先分化成淋巴芽細胞 (lymphoid blast cell),再分化為屬於免疫系統的B細胞 (B cell) 與T細胞 (T cell)。

血球從骨髓分化的流程

正常來說,造血幹細胞應逐漸分化至紅血球、白血球、B細胞等血球細胞,若是分化過程發生異常,就會出現異常的血球細胞,這些血球細胞會在骨髓內堆積,進而蔓延至血液內。

白血病的原因

白血病明確的致病原因仍在研究中,目前推測環境和遺傳因素都扮演重要的角色,其中風險因子包括:放射線汙染、病毒感染(如 HTLV-1 型病毒)、化學物質(例如苯及其衍生物)、某些化療藥物、家族病史。

上述因子可能會干擾血球細胞分化,造成異常血球增生,影響其他正常血球的數量。依據增生的血球種類與發病時程,白血病可分為四型。

白血病分類

白血病依發病時程可分為急性與慢性,急性白血病病程快速,患者需及時接受治療;慢性白血病病程緩慢,且初期通常無症狀,需要靠血液篩檢才可發覺。

急性骨髓性白血病

急性骨髓性白血病 (acute myeloid leukemia, AML) 好發於50歲以上的成人,主因是患者血液中的骨髓芽細胞異常增生,疾病的五年存活率約為26%。急性骨髓性白血病與B細胞慢性淋巴性白血病佔所有成人白血病的90%。

急性淋巴性白血病

兒童癌症中最常見的就是白血病,其中有3/4的兒童病例是急性淋巴性白血病(acute lymphoid leukemia, ALL) ,患者的血液可檢驗出異常增生的淋巴芽細胞,疾病的五年存活率約為30%。

慢性骨髓性白血病

慢性骨髓性白血病 (chronic myeloid leukemia, CML) 的發病高峰在40歲左右,病因是骨髓芽細胞分化過多的白血球,疾病五年存活率約為90%。

慢性淋巴性白血病

慢性淋巴性白血病 (chronic lymphoid leukemia, CLL) 好發於50歲以上成人。正常來說,淋巴細胞會隨時間老化而凋亡,但患者的淋巴細胞(主要是B細胞)凋亡速度緩慢,過多的B細胞便在體內堆積,久了會引發疾病。疾病五年存活率約為85%。

四種白血病類型

白血病的症狀

白血病的症狀與受影響的血球有關:

  • 紅血球減少:貧血,容易有疲倦症狀
  • 血小板減少:影響正常凝血機制,容易出血
  • 白血球減少:免疫力受影響,容易發生感染

以上症狀可在急性白血病患者身上觀察到,如果是慢性白血病,症狀又有些微不同。以慢性骨髓性白血病來說,早期症狀並不明顯,隨著病程發展,可能出現肝脾腫大、帶來腹脹感,疾病後期症狀與急性白血病相同。

至於慢性淋巴性白血病,患病後並不會有明顯症狀,但疾病中後期可能因B細胞堆積,出現淋巴結腫大、疼痛,患者的免疫系統也可能出問題,造成自體免疫溶血性貧血,或是血小板缺乏症。

五種白血病症狀

白血病檢查方法

血液抹片檢查

血液抹片是採集血液並染色的檢驗方式,透過染色辨別血球型態,若發現血液中有異常血球(骨髓芽細胞、淋巴芽細胞等)增生,則可確診白血病。

血液檢查

血液檢查是白血病的另一種檢驗法,重點在於觀察血液中白血球、紅血球、血小板的數量,若數值異常,排除其他原因(如細菌或病毒感染)之後,就可能是白血病的警訊。

骨髓穿刺

醫生在檢驗前會為患者做局部麻醉,並將穿刺針經皮膚刺入骨髓、抽取骨髓樣本,這種檢驗法可觀察骨髓中的血球細胞狀況。

染色體檢驗

白血病患者可能有染色體變異現象,進行檢驗時,若發現「費城染色體 (Philadelphia chromosome)」,就能確診為白血病。

白血病的治療方式

隨著醫學的進步,白血病的治療有更多的選擇,包括化學療法、放射治療、幹細胞移植、標靶治療、免疫療法、基因治療等等。由於不是每種治療方式都適用於每一個病友,最佳的治療方式需由醫師根據檢查,了解細胞的特性,給予適合的治療方式。最常見的治療方式有以下三種。

化學治療

化學治療是在患者靜脈注射化學藥物,藉此殺死癌變血球細胞的療法,這也是白血病最主要的治療方式。

適用化學治療的白血病種類有急性骨髓性白血病、急性淋巴性白血病、慢性淋巴性白血病。

移植造血幹細胞

由於化學療法可能傷害造血系統,因此醫師也會視情況為患者移植造血幹細胞,維持造血機能。

造血幹細胞移植俗稱「骨髓移殖」,醫生會以細針在捐贈者的骨髓中抽取造血幹細胞,再移植到受贈者的骨髓內。目前有另一種稱為「周邊血液幹細胞移植」的療法,捐贈者會注射特殊藥物,只要透過抽血,從血液中就可蒐集造血幹細胞。

標靶治療

標靶藥物可鎖定特定癌細胞,從而達到摧毀癌細胞、減低對周遭部位傷害的治療成效。

適用標靶治療的白血病種類有急性淋巴性白血病、慢性骨髓性白血病、慢性淋巴性白血病。

四種白血病的治療方式

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參考資料:
台灣癌症基金會台灣癌症臨床研究發展基金會Osmosis三軍總醫院IHEALTH